Investigadores descubren una especie desconocida de reptil y antecesora de los dinosaurios

Investigadores descubren una especie desconocida de reptil y antecesora de los dinosaurios

Una especie aún desconocida de reptil vivió hace 247 millones de años en el Periodo Triásico, cuando aún todos los continentes estaban unidos en uno solo llamado Pangea, y la cordillera era un conjunto de cuencas fluviales.

Hace 247 millones de años, vivió en el Pirineo catalán una especie de reptil desconocida hasta ahora, antecesor de los dinosaurios y los cocodrilos, cuyas huellas fósiles han sido descubiertas por investigadores de la Universidad Autónoma de Barcelona (UAB) y del Instituto Catalán de Paleontología Miquel Crusafont (ICP).

«Las nuevas huellas pirenaicas indican que estos animales, de aproximadamente medio metro de largo, usaban las cuatro patas para caminar, y a menudo dejaban marcas de la cola. De todas formas, algunas huellas evidencian una posible locomoción bípeda en momentos puntuales para ir más rápido», señala el investigador del ICP Josep Fortuny.

Geólogos, biólogos y paleontólogos de la UAB y el ICP, en colaboración con geólogos locales, descubrieron en las campañas llevadas a cabo desde 2012 cerca del Puerto del Cantó y de Soriguera (Lérida) un gran número de huellas de reptiles arcosauromorfos de los periodos Pérmico y Triásico, de entre hace 300 y 200 millones de años.

Huellas fósiles.

Huellas fósiles. Crédito: Universidad Autónoma de Barcelona

Esos hallazgos han arrojado nuevos datos sobre los vertebrados que vivieron durante el Triásico inferior y medio, un periodo que fue crucial para la recuperación de los ecosistemas después de la extinción de finales del Pérmico, hace unos 252 millones de años. Fue la más mortífera de la historia, mayor incluso que la que causó la extinción de los dinosaurios. Alrededor del 90% de las especies se extinguieron.

El ICP explica en una nota que «durante el Triásico, la Tierra tenía una configuración muy diferente a la actual: todos los continentes se encontraban unidos en uno solo llamado Pangea» y en este periodo geológico, «los Pirineos, situados en la zona ecuatorial del planeta, estaban formados por un conjunto de pequeñas cuencas donde se acumulaban sedimentos de origen fluvial que han dado lugar a rocas de una coloración típicamente rojiza, muy abundante en diversos lugares de los Pirineos, así como también en toda Europa».

Los investigadores, que han publicado sus descubrimientos en la revista Plos One, han analizado las huellas fósiles (icnitas) que dejaron varios grupos de reptiles sobre estos sedimentos, así como de los ecosistemas donde vivieron. «Las icnitas son unos fósiles muy efímeros y de difícil conservación, pero gracias a la técnica fotogramétrica para obtener modelos 3D y a los moldes de silicona hemos podido identificar y preservar su registro», explica Eudald Mujal, de la Universidad Autónoma de Barcelona.

El investigador destaca que estas huellas «son evidencia de que los arcosauromorfos dominaron los ambientes fluviales de los Pirineos catalanes durante la recuperación de los vertebrados triásicos, poco después de la extinción en masa del Pérmico». La mayoría de estos arcosauromorfos, el grupo de reptiles que posteriormente dio lugar a los cocodrilos ya los dinosaurios, tenían tamaños más bien reducidos, de aproximadamente medio metro de largo, pero también había ejemplares de más de tres metros de longitud aunque eran menos abundantes.

Entre las icnitas descubiertas, los investigadores constataron la presencia de una forma que no había sido descrita hasta ahora y que ha servido para establecer una nueva icnoespecie a la que han llamado «Prorotodactylus mesaxonichnus».

Las icnoespecies son como los investigadores clasifican las huellas fósiles (ya que se desconoce qué animal concreto las produjo) y es equivalente a una especie biológica. Hasta ahora, el icnogénero (género de huella fósil) Prorotodactylus sólo se conocía en la cuenca germana centroeuropea (Polonia y Alemania).

«Los productores de estas icnitas se habían atribuido a dinosauromorfos, miembros tempranos del linaje de los dinosaurios, pero las nuevas icnitas pirenaicas halladas muestran que se encuentran relacionadas con otro grupo de arcosauromorfos basales, descartando la relación de la nueva icnoespecie con el linaje de los dinosaurios», detalla la nota del ICP.

Fortuny apunta a que «los autores de las huellas podrían ser euparkeriidos, un grupo de arcosauromorfos conocidos por restos óseos de la misma edad en Polonia, Rusia, China y Sudáfrica».

Los descubrimientos han sido publicados en la revista Plos One.

La huella más grande de dinosaurio ha sido encontrada en el «Jurassic Park» de Australia

La huella más grande de dinosaurio ha sido encontrada en el «Jurassic Park» de Australia

En un tramo de 25 kilómetros de la costa en el oeste de Australia, se ha encontrado un tesoro prehistórico.

Miles de huellas de dinosaurios de aproximadamente 130 millones de años están incrustadas en un tramo de tierra que sólo se puede estudiar con marea baja, cuando el mar – y los tiburones y cocodrilos que habitan en la región – no pueden ocultarlos.

Lo que los científicos encontraron allí es verdaderamente especial, según un estudio publicado recientemente en The Journal of Vertebrate Paleontology.

«En ningún otro lugar del mundo hay tantos dinosaurios representados por el rastro de Walmadany», dice Steve Salisbury, paleontólogo de la Universidad de Queensland y autor principal del estudio, en un vídeo que describe el área.

Incluido entre los muchos rastos de dinosaurios es la mayor huella de dinosaurio jamás encontrada. De aproximadamente 1,75 metros de largo (unos 5 pies, 9 pulgadas), el rastro provenía de algún tipo de saurópodo gigante, un herbívoro de cuello largo.

Crédito: Journal of Vertebrate Paleontology

«No hay nada que se le acerque» en términos de tamaño, dice Salisbury a CNN.

Pero hay mucho más allá en esto que solo una huella gigante.

«Vemos una fauna única de dinosaurios que incluyen cosas como los estegosaurios y algunos de los dinosaurios más grandes que han caminado por el planeta, gigantescos saurópodos», dice Salisbury en el vídeo.

Esta fue la primera evidencia de los estegosaurios jamás encontrados en Australia.

Crédito: The University of Queensland/Vimeo

También hay pistas de terópodos carnívoros que caminaron sobre dos pies y dejaron huellas de tres dedos con formas similares a las que muchos recuerdan de la película Jurassic Park.

En este caso, las impresiones de tres dedos tienen un significado especial: en la tradición local, las huellas pertenecen a Marala, un hombre Emu que viajó por la región, dando leyes que dictaban cómo la gente debía comportarse.

En un comunicado de prensa anunciando los hallazgos, Salisbury también describe los otros tipos de huellas de dinosaurios descubiertas.

«Había cinco tipos diferentes de rastos de dinosaurios depredadores, al menos seis tipos de rastros de saurópodos herbívoros de cuello largo, cuatro tipos de ornitópodos herbívoros de dos patas y seis tipos de picos de dinosaurios acorazados», dice.

Crédito: he University of Queensland/Vimeo

Los investigadores de la Universidad de Queensland fueron traídos hace más de cinco años por la comunidad aborigen Goolarabooloo, quienes son los custodios tradicionales de la zona y han sabido sobre las pistas durante muchos años.

El gobierno de Australia Occidental había seleccionado a la región como un centro de procesamiento de gas natural líquido, y los grupos locales querían expertos para ayudar a proteger la región y mostrar lo que estaba en juego.

El área fue designada como Patrimonio Nacional en 2011, y dos años más tarde se anunció que el proyecto de producción de gas no ocurriría.

Dado que no se pudo dejar ningún equipo fuera de la marea, los investigadores utilizaron drones para mapear el área con fotografía digital y escaneos láser.

Según Salisbury, han pasado más de 400 horas en los arrecifes.

«Es un lugar tan mágico, es el propio Jurassic Park de Australia, en un espectacular entorno natural», dice en el video.

Puedes verlo debajo:

'Australia's Jurassic Park' the world's most diverse from The University of Queensland on Vimeo.

Descubren tejido blando dentro de un hueso de dinosaurio de 195 millones de años

Descubren tejido blando dentro de un hueso de dinosaurio de 195 millones de años

Cuando los científicos descubren huesos y otros objetos duros en el suelo, a veces pueden encontrar restos de material orgánico unidos a ellos. Pero nada de lo que hemos encontrado se acerca a la edad de las proteínas descubiertas recientemente en un fósil de dinosaurio que data de hace 195 millones de años.

Eso es aproximadamente 100 millones de años más viejo que los fragmentos de colágeno encontrados en el hueso del muslo de un hadrosaurio en 2009, y podría darnos una mirada única hacia atrás en la biología de otros dinosaurios que vagaron por la Tierra en ese momento.

 

El descubrimiento fue realizado por investigadores de la Universidad de Toronto dentro de una costilla de un dinosaurio Lufengosaurus, un herbívoro de cuello largo que vagaba por lo que es ahora el suroeste de China durante el período Jurásico Temprano.

«Estas proteínas son los bloques de construcción de los tejidos blandos de los animales, y es emocionante entender cómo se han conservado», dijo uno de los investigadores del equipo, el paleontólogo Robert Reisz.

Con la ayuda de colegas en China y Taiwán, los investigadores utilizaron una máquina de sincrotrón para analizar muestras fósiles.

El dispositivo utiliza la espectroscopia infrarroja, o rayos de luz dirigidos, para identificar materiales – en este caso colágeno y proteínas ricas en hierro – sin tener que arriesgarse a contaminar las muestras.

Los descubrimientos previos de colágeno de este tipo requirieron la disolución del resto del hueso fosilizado, y el equipo detrás de la última investigación dice que su enfoque no invasivo podría abrir el camino para encontrar aún más restos orgánicos en el futuro.

Encontrar cualquier tipo de material de tejido blando es muy raro, ya que normalmente se descompone naturalmente en el suelo, dejando sólo los huesos.

Los científicos todavía no están seguros de por qué algunas proteínas y colágeno son capaces de sobrevivir durante tanto tiempo, pero en este caso los investigadores creen que los vasos sanguíneos ayudaron a formar una «cámara cerrada de micro-tamaño» que aisló el material.

Los investigadores sugieren que pequeñas partículas ricas en hierro que sobran de la sangre que fluye a través de los huesos de las costillas podrían haber sido la fuente de la hematita que se unió a las proteínas y ayudó a protegerlos contra los estragos del tiempo.

Una de las ideas que el nuevo descubrimiento podría darnos es cómo los dinosaurios evolucionaron en las especies de pájaros que todavía vemos en la Tierra hoy en día, lo que se cree que ha ocurrido en el transcurso de tan sólo 10 millones de años – un tiempo muy corto en términos evolutivos.

Mientras tanto, Reiz dice que la técnica de sincrotrón tiene «un gran potencial futuro», y debería ser capaz de recoger material orgánico, incluso cuando sólo hay una cantidad minúscula de que dejó atrás.

Dicho esto, no esperen un parque temático estilo Jurassic Park en los próximos años – estos restos de materia no son suficientes para proporcionar ADN de dinosaurio, que se cree decaerá naturalmente dentro de medio siglo.

Algunos expertos, entre ellos Mary Schweitzer de la Universidad Estatal de Carolina del Norte, dicen que las pruebas actuales son demasiado limitadas para que sepamos de manera concluyente lo que estamos tratando con estos huesos, diciendo que se requiere más análisis.

Otros, incluyendo Stephen Brusatte de la Universidad de Edimburgo en el Reino Unido, creen que la evidencia ya es bastante fuerte. Ni Schweitzer ni Brusatte estuvieron directamente involucrados en la investigación.

«Encontrar proteínas en un fósil de dinosaurio de 195 millones de años es un sorprendente descubrimiento», dijo Brusatte a la BBC.

«Casi suena demasiado bueno para ser verdad, pero este equipo ha utilizado todos los métodos a su disposición para verificar su descubrimiento, y parece que se mantiene».

Los hallazgos han sido publicados en Nature Communications.